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Breve aproximación a los estampados de cera («wax») africanos

En la jerga comercial y de marketing, "estampado africano" es un término general que se utiliza para identificar una categoría de textiles que utilizan tejidos de algodón 100% en colores vivos, que se imprimen a máquina utilizando resinas de cera y tintes para que tengan un efecto similar al del batik en ambas caras del tejido.

Estas semana hablaremos de los tejidos con estampados de cera africanos, seguramente de los más célebres. Se les conoce también con su nombre inglés wax. Lo curioso es que estos tejidos no suelen estar hechos en África ni son diseñados por africanos, sino que están están hechos en Europa. Pero se han difundido tanto en este continente que muchos países africanos los han adoptado y hecho suyos.

En la jerga comercial y de marketing, «estampado africano» es un término general que se utiliza para identificar una categoría de textiles que utilizan tejidos de algodón 100% en colores vivos, que se imprimen a máquina utilizando resinas de cera y tintes para que tengan un efecto similar al del batik en ambas caras del tejido. El método se llama teñido con resina de cera porque la cera «resiste» a que el tinte penetre en toda la tela, que es como se hacen los dibujos. También se conoce como supercera, java y ankara, y los tejidos denominados «de cera» tienen un aspecto algo brillante y rígido.

Todo tiene inicio en Indonesia, porque es en este país donde el tejido conocido como wax se originó como batik.

El batik utiliza una herramienta de grabado llamada canting que contiene una pequeña cantidad de cera líquida caliente que permite realizar intrincados dibujos en la tela. La ONU lo ha reconocido como patrimonio cultural inmaterial de la humanidad.

Como forma de arte, el método es antiguo. Los egipcios utilizaban el batik para decorar las telas en las que se envolvían las momias en el siglo IV a.C. Se cree que los javaneses empezaron a utilizar la técnica en el siglo VI y, desde entonces, la práctica ha alcanzado su máximo nivel allí. Algunos dicen que llegó a Indonesia desde la India o Sri Lanka, aunque hay pruebas de que las comunidades no hindúes de la zona también la utilizaban entonces.

La época colonial de los europeos en Indonesia tuvo su mayor impacto en los siglos XVIII y XIX; este territorio entonces era conocido como las Indias Orientales Neerlandesas. Al necesitar más soldados para ocupar la región, los holandeses tomaron esclavos de África occidental para su ejército y cuando estos volvieron a casa, llevaron consigo estos tejidos par sus familias, que se enamoraron de ellos.

El batik también era popular entre los misioneros cristianos, que lo utilizaban para vestir a los conversos a la iglesia. 

Al mismo tiempo, los holandeses e ingleses vieron la oportunidad de producir en masa estas telas en Europa utilizando nueva maquinaria para automatizar el proceso de teñido. De ahí surgieron los términos «cera holandesa», ya que el país de origen predominante de los estampados era Holanda. 

Con el gran tráfico comercial entre las fábricas europeas y su destino indonesio, los barcos atracaban en los puertos africanos para repostar, comprar suministros y vender sus telas a las comunidades de África Occidental. Con el tiempo aprendieron que sus telas eran más populares en el África subsahariana que en Indonesia, por lo que los colores y los diseños comenzaron a adaptarse a las preferencias africanas para satisfacer los gustos de este nuevo mercado.

Los tejidos europeos inspiradas en el batik y producidos en masa fracasaron en Indonesia porque el método daba a los estampados un particular efecto «craquelado» por el sangrado del tinte que, para los javaneses, abarataba su aspecto; ellos preferían sus productos hechos a mano. Para los africanos occidentales, sin embargo, se trataba de un tejido nuevo y hermoso que no tenía comparación, y lo adoptaron rápidamente.

En la actualidad, los diseños africanos de estampados en cera incluyen referencias a la cultura pop y al arte, objetos cotidianos como libros y patrones geométricos. Los mercados del África subsahariana están llenos de tiendas que venden copias chinas y nigerianas, tanto legales como ilegales, que suponen un menor coste para los comerciantes, pero también una menor calidad para los clientes. Las tiendas consideran que estas versiones les permiten un mejor margen de beneficios, aunque se trata de una segunda generación alejada de la inspiración original del batik.

Estos estampados suelen tener un significado. A veces el estampado representa la efigie de un líder político o religioso, que representa las esperanzas y anhelos de un pueblo. También varían según la región en la que se originan, o la ocasión en la que se utilizan, o el significado que tienen para el que lo lleva.

La gente llevaba este estampado para indicar que había ido a la escuela y sabía leer y escribir.
También dan importancia a una buena educación para sus hijos, y reservan dinero para proporcionársela (Fuente: web de Vlisco).

Otros dos significados:

La familia feliz

Según el sitio web de Vlisco (www. vlisco.com), este diseño representa la arquetípica familia africana: «En el centro está la figura materna, la gallina, rodeada de sus polluelos y futuros polluelos, los huevos. Esto indica claramente el papel fundamental de la mujer en la familia».

Disco» o «Placa

Adaku Parker, abogada y fundadora de Dovetailed, (www.dovetailed.co.uk), dice que su madre «llama a este diseño ‘disco’ y siempre que habla de él se le iluminan los ojos. Veo que la tela la transporta a una época en la que el vinilo estaba muy de moda y esta tela brillante habría sido sin duda un diseño de vanguardia en ese momento».

En los próximos días publicaré las fotos de algunas prendas que Paula, la propietaria de este blog, nos ha hecho a mi hija y a mí, que somos apasionadas de este tipo de tejido, atractivo y versátil.

13 de septiembre de 2021: como lo prometido es deuda, actualizo esta entrada con dos fotos en las que mi hija y yo llevamos indumentos hechos con telas wax.

Mi hija con un mono realizado con tejido wax en tonos verdes, marrones y amarillos.
Yo con un guardapolvo realizado en tejido wax en tonos rojos, amarillos y blancos. También se puede utilizar como vestido con un cinturón.

¡Hasta la próxima!

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